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jueves, 20 junio 2024

La cápsula Starliner de Boeing no consigue despegar

Ciencia y tecnologíaLa cápsula Starliner de Boeing no consigue despegar

El desarrollo y lanzamiento de la cápsula Starliner de Boeing está siendo, desde su concepción, una travesía plagada de contratiempos y desafíos técnicos que han retrasado su entrada en servicio. La Starliner, diseñada para transportar astronautas y carga a la Estación Espacial Internacional (ISS), ha afrontado una serie de aplazamientos y problemas técnicos que ponen en duda la capacidad de Boeing para competir eficazmente en la carrera espacial dominada por SpaceX y su cápsula Dragon.

Retrasos constantes y problemas técnicos

La historia reciente de la Starliner está marcada por retrasos continuos. Programada originalmente para despegar el 7 de mayo de 2024, el lanzamiento fue aplazado primero al 17 de mayo y luego al 21 de mayo debido a problemas técnicos sin fin. Uno de los primeros problemas surgió con una válvula de regulación de presión en el tanque de oxígeno líquido de la etapa superior Centaur del cohete Atlas V, fabricado por United Launch Alliance (ULA). Este fallo fue detectado minutos antes del despegue, obligando a los equipos a devolver la nave a la Instalación de Integración Vertical para su revisión y reparación.

El equipo de ULA logró reemplazar la válvula defectuosa, pero surgió un nuevo problema: una pequeña fuga de helio en el módulo de servicio de la nave espacial. El helio, aunque no es combustible ni tóxico, es crucial para la presurización del sistema de propulsión de la Starliner, y una fuga, por mínima que sea, puede comprometer la misión. Este incidente obligó a los ingenieros de Boeing y la NASA a realizar más pruebas y reparaciones, retrasando aún más el lanzamiento​.

No es la primera vez que la Starliner tiene problemas graves. En 2019, su primer vuelo de prueba no tripulado fue un fracaso estrepitoso debido a un fallo de automatización del software, que provocó un consumo excesivo de combustible y le impidió alcanzar la ISS. Este evento obligó a Boeing a repetir la misión en mayo de 2022, logrando una mejoría pero no sin contratiempos, como el fallo de un propulsor utilizado para maniobras orbitales.

La repetición de fracasos y retrasos ha llevado a algunos expertos a cuestionar la viabilidad y seguridad de la Starliner. La presidenta de ValveTech, Erin Faville, ha instado a la NASA a no proceder con el lanzamiento hasta que se asegure de que todos los problemas técnicos se hayan resuelto completamente. Este tipo de críticas subraya la preocupación por la seguridad de los astronautas y el personal en tierra.

Boeing frente a SpaceX: Una competencia desigual

En contraste con los problemas de Boeing, SpaceX ha logrado consolidar su posición en la industria aeroespacial con una serie de lanzamientos exitosos de su cápsula Dragon. Mientras que Boeing ha padecido múltiples aplazamientos y fallos técnicos, SpaceX ha lanzado con éxito varias misiones tripuladas y de carga a la ISS, demostrando una capacidad operativa superior y una mayor fiabilidad en sus sistemas.

La diferencia en el rendimiento de ambas compañías no solo es evidente en el ámbito espacial. En la industria aeronáutica, Boeing también tiene críticas y problemas significativos con su modelo 737 MAX, cuya puesta en servicio estuvo marcada por accidentes fatales y una suspensión mundial que afectó gravemente la reputación de la empresa. Estos problemas han puesto de manifiesto una aparente falta de rigor en los procesos de diseño y prueba de Boeing, tanto en el espacio como en la aviación comercial​​.

Boeing: Un gigante en apuros

La situación de Boeing con la Starliner es sintomática de problemas más profundos dentro de la compañía. La presión por competir con SpaceX y cumplir con los contratos de la NASA ha llevado a decisiones apresuradas y fallos que podrían haberse evitado con una planificación y ejecución más cuidadosas. La industria aeroespacial requiere un nivel de precisión y fiabilidad que Boeing ha demostrado tener dificultades para mantener en los últimos años.

La odisea de la cápsula Starliner no solo refleja los desafíos técnicos inherentes a la exploración espacial, sino también las deficiencias en la gestión y ejecución de proyectos de Boeing. La compañía, que una vez fue sinónimo de innovación y fiabilidad, ahora se enfrenta al reto de restaurar su reputación y demostrar que puede estar a la altura de los estándares exigidos por la industria y por sus competidores. La carrera espacial, en la que Boeing había depositado tantas esperanzas, se ha convertido en una carrera contra el tiempo para recuperar su prestigio y credibilidad.

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